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Podrían servir como recurso para futuras misiones tripuladas al planeta rojo

Marte tiene enormes depósitos de agua helada cerca de la superficie

A tan sólo uno o dos metros bajo la superficie arenosa de Marte yacen ocultos gigantescos glaciares de más de cien metros de profundidad. Son depósitos de agua helada que llevan escrita la historia reciente del clima y la geología del planeta rojo y que podrían servir como recurso para futuras misiones tripuladas a Marte.

Los ha descubierto una investigación liderada por el Servicio Geológico de Estados Unidos, que ha analizado imágenes captadas a lo largo de tres años por la Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) de la NASA. Aunque ya se habían captado indicios del hielo subterráneo mediante radar, todavía no se había confirmado su existencia visualmente.

La estructura del hielo dará nuevas pistas sobre la historia del planeta rojo

Los glaciares se encuentran en latitudes intermedias del planeta, según exponen los científicos en un artículo que publica esta semana la revista Science . La MRO ha encontrado ocho depósitos de hielo compacto que asoman a la superficie a causa de la erosión del suelo por el viento. Siete de ellos están en el hemisferio sur; el otro, en el norte. “La superficie expuesta que hemos visto es pequeña, pero forma parte de unidades más grandes”, informa por correo electrónico Colin Dundas, director de la investigación. Además, datos obtenidos mediante radar apuntan a que existen otros muchos glaciares cerca de la superficie que los científicos todavía no han podido observar.

Un tercio de la superficie del planeta rojo está recubierta por una fina capa de hielo, que cristaliza debido a las bajas temperaturas. No obstante, “la estructura y los estratos del hielo sugieren que se originó por nevadas en el pasado geológico reciente”, detalla Colin Dundas. Un pasado comprendido entre hace cinco y diez millones de años, añade por correo electrónico Alberto G. Fairén, “En esa época, Marte tenía una inclinación diferente a la actual respecto al Sol.

Las imágenes que ha captado la nave de la NASA han revelado que el hielo está retrocediendo en los lugares en los que está al descubierto, a un ritmo de unos pocos milímetros por año. Eso provoca que se desprendan algunas rocas de las que lo recubren, lo que causa alteraciones en la superficie del planeta.

El clima actual de Marte no permite que se regeneren los glaciares. En el presente todavía nieva en el planeta rojo, pero “son nevadas extremadamente débiles, que apenas dejan unos milímetros de nieve sobre el suelo. Y esta nieve depositada desaparece en pocas horas al salir el sol”, declara el investigador del Centro de Astrobiología.

Analizar los glaciares subterráneos de Marte permitirá conocer mejor la historia del planeta, según los autores de la investigación. Además, el hielo podría servir como una fuente de agua para futuras misiones tripuladas a Marte y se podría transformar en hidrógeno y oxígeno, que se podrían usar “como fuente de energía para la subsistencia de los astronautas o para propulsar las naves de regreso”.
Por otra parte, “sería extremadamente interesante analizar estos depósitos de hielo en busca de vida”, ya que la nieve que los formó “habría sido habitable para una interesante diversidad de microorganismos terrestres.


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